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Más de siete millones de personas en España podrían desarrollar el síndrome de apnea e hipoapnea del sueño (SAHS), una patología causada por la obstrucción de la entrada del aire en las vías aéreas durante el sueño. Este síndrome, que se ha convertido en un problema de salud pública, afecta a la calidad de vida de los pacientes y puede provocar hipertensión arterial, enfermedades cardiovasculares y neurológicas, además de ser la causa de accidentes laborales, domésticos y de tráfico, con un alto coste personal, económico y también sanitario. En la población infantil, también afectada, el SAHS puede estar relacionado con dificultades de aprendizaje y trastornos de conducta y de atención. Alrededor de dos millones de personas en España muestran un cuadro de SAHS que requeriría tratamiento, pero los casos diagnosticados no llegan al 5 %.

Una patología bastante desconocida por la sociedad

El diagnóstico y tratamiento del SAHS está generando una gran demanda sanitaria, social y económica. Los pacientes con SAHS son siete u ocho veces más proclives a sufrir accidentes laborales y de tráfico que la población general, según el Documento de consenso nacional sobre el síndrome de apneas e hipopneas del sueño (SAHS), elaborado por el Grupo Español del Sueño (GES). El sobrepeso, el consumo de alcohol, el tabaquismo, la polimedicación, los hábitos no saludables, la obstrucción nasal y la menopausia tienen un impacto negativo sobre la salud y el ciclo del sueño.

Según explica la profesora Eva Willaert, «en el caso del ronquido, el paradigma ha variado completamente: antes se creía que era un indicador de buen descanso, pero el ronquido podría ser un primer indicio de dificultades respiratorias durante el sueño. Según la estadística, en personas mayores de 50 años, el 60 % de los hombres roncan y el 40 % de las mujeres, también. No todo el mundo que ronca desarrolla el SAHS, pero el ronquido puede tener consecuencias en la salud y vale la pena revisar el historial clínico del paciente».

El odontólogo, clave para un diagnóstico precoz

El papel del odontólogo es básico para detectar patologías ligadas a la salud bucodental y para facilitar un tratamiento precoz y más económico del ronquido y del SAHS. En el caso del SAHS, el hecho de no tratar a tiempo esta patología resulta dos o tres veces más caro que tratarla precozmente. En opinión del profesor Luis Nogués, «la odontología se está implicando cada vez más en el campo de las patologías respiratorias, aunque las unidades del sueño hospitalarias no suelen incluir odontólogos. Cuando se requieren estos servicios, buscan colaboraciones externas para ofrecer un mejor servicio al paciente».

Investigación para mejorar la calidad de vida del paciente

La prueba de preferencia para el diagnóstico de las patologías respiratorias del sueño es la polisomnografía, que registra el flujo respiratorio, la frecuencia cardíaca, el nivel de oxigenación sanguínea, las fases del sueño, etc. El tratamiento más habitual para el ronquido y el SAHS, hasta hace poco tiempo, era el aparato de presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP),dotado de una mascarilla nasal (o también bucal) que insufla aire durante las horas de sueño. Como alternativa, los dispositivos de avance mandibular (DAM) modifican ciertas características en las vías aéreas superiores para reducir tanto los casos de ronquido como los casos leves y moderados de SAHS, de modo que actualmente se pueden considerar como el tratamiento de primera opción para las dos patologías, en lugar del CPAP. Los DAM, además, se pueden utilizar puntualmente como complemento o sustituto del CPAP si hay rechazo de este sistema. El paciente también lo puede utilizar si sale de viaje, por motivos sociales, etc.

Estudio de la Universidad de Barcelona. Abril 2011.

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Enfoque odontológico a un problema de salud pública